By Víctor Zamora, Head of Marketing and Communications, British Council México

28 de Octubre de 2020 - 12:40

Cubos de madera forman la palabra modal verbs

Aunque la gramática del inglés parece sencilla, hay algunos contenidos que pueden complicarnos la vida a medida que aprendemos el idioma, especialmente cuando se trata de este tipo de verbos en inglés, conocidos como los modal verbs, o conocidos en español como verbos modales.

¿Por qué los modal verbs pueden arruinar una tarde de estudios? Porque son capaces de cambiar el sentido completo de una oración; de hecho, estas formas verbales expresan demasiadas cosas y de allí viene la complicación.

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¿Qué son los modal verbs?

Los modal verbs son verbos auxiliares. Esto quiere decir que no se conjugan con las personas gramaticales, por lo que: 

  • No tienen infinitivo (por ejemplo, no existe to can)

  • No tienen gerundio (por ejemplo, no existe mighting)

  • No tienen participio (por ejemplo, no existe willed)

Un modal verb puede expresar habilidad, necesidad, condición o "modalidad" (sí, ¡ideas complejas!), de ahí que su significado dependa del contexto de la oración y de los verbos con los que se conjugan. 

Por ejemplo: My keys must be in the car; (Mis llaves seguramente están en el auto.)

Aquí el verbo modal must modifica al verbo to be, para indicar que es muy probable que las llaves estén en el coche, estamos casi seguros de ello.

Los modal verbs más usados en inglés son 10:

  1. Can

  2. Could 

  3. May

  4. Might

  5. Will

  6. Would 

  7. Must

  8. Shall

  9. Should

  10. Ought to

Las características de los modal verbs

Son cuatro las principales características de los modal verbs: 

  1. No se conjugan, como lo vimos en la sección anterior.

  2. Modifican a otros verbos, por lo que después de un modal verb siempre hay un verbo en su forma infinitiva (sin el to), por ejemplo: 

You can eat better

(Tú puedes comer mejor)

  1. Expresan certidumbre, habilidad, necesidad, disposición y obligación.

  2. La forma negativa o interrogativa de un modal verb no necesita de un auxiliar, ya que el verbo en cuestión es usado para esos fines, por ejemplo: 

I can't swim

(No sé nadar)

 

Can you drive?

(¿Puedes manejar?)

Cuadros de scrabble forman la frase i can uno de los modal verbs

Modal verbs: ejemplos 

Hagamos ahora un repaso de los modal verbs más usados y en qué contextos se emplean. 

Can

Expresa habilidad o posibilidad y en español los traducimos como “poder”. Ejemplos: 

  • I can speak english = Puedo hablar inglés.

  • He can’t escort go with you = No puede acompañarte

  • Can you help me? = ¿Me puedes ayudar?

Could

Es la forma pasada de “can”, pero también se usa para expresar posibilidad. Además sirve para preguntar con un tono de formalidad (particularmente hacer solicitudes a quien nos escucha). 

  • You could use my chair = Podrías usar mi silla

  • She could not go to the market with us = Ella no pudo ir al mercado nos nosotras 

  • Could you open the door, please? = ¿Podrías abrirme la puerta, por favor?

May

Este modal verb se utiliza para expresar posibilidad y probabilidad. Ejemplos: 

  • She may pass the test = Ella podría aprobar el examen

  • It may not snow tomorrow = Mañana podría no nevar.

  • May I come in? = ¿Puedo entrar? 

Might

Might es usado para dar sugerencias y posibilidades y también se usa para peticiones y ofrecimientos. 

  • My sister might come home for my birthday = Mi hermana tal vez pueda venir a casa para mi cumpleaños 

  • You might not arrive on time = Puede ser que no llegues a tiempo.

  • Might I buy you a drink? = ¿Te puedo invitar un trago?

Will

Es más conocido por expresar el futuro en inglés, pero también se usa para expresar una decisión hecha en el momento en que se habla o la intención de hacer algo. Ejemplo: 

  • He will call me back = Me va a volver a hablar

  • I won’t go with you because I have a lot of work = No iré contigo porque tengo mucho trabajo

  • Will you cover my expenses = ¿Puedes cubrir mis gastos?

Would 

Se usa para realizar peticiones con amabilidad y también sirve para señalar acciones constantes en el pasado. 

  • I would like a cup of tea, please = Me gustaría una taza de té, por favor

  • He would visit his sister every weekend = Visitaba a su hermana cada fin.

  • Would you like to taste it? = ¿Te gustaría probarlo? 

Must 

En algunas ocasiones puede significar suposiciones, pero lo más común es que se refiera a necesidades o compromisos.

  • He must be back by tomorrow = Él debe estar aquí para mañana

  • You must not litter = Está prohibido tirar basura en la calle.

  • Must I go to the dentist today? = ¿Sí tengo que ir al dentista hoy? 

Shall

En los últimos tiempos ha caído en desuso en Estados Unidos dentro de la lengua informal, pero en Reino Unido sigue siendo común. Además su significado es el mismo que will. Ejemplos:

  • I shall be at your wedding = Estaré en tu boda

  • You shall not go to the party = No vas a ir a la fiesta.

  • Shall we go to the theatre tomorrow? = ¿Vamos al teatro mañana?

Should 

Este verbo que se traduce al español como “deber” tiene la idea de una obligación o recomendación. Ejemplos: 

  • You should take your medicine = Debes tomar tu medicina

  • We should not be in this meeting= Nosotros no deberíamos estar en esta  reunión

  • Should I rest more? = ¿Debería descansar más?

Ought to

En realidad no es tan usado gracias a que es sinónimo de should, pero vale la pena repasar algunos ejemplos:

  • She ought to go with her sister = Ella debería ir con su hermana
  • We ought not assume the worst = No deberíamos pensar en lo peor.
  • You ought to be more polite = Deberías ser más amable.

¿Cómo aprenderlos?

La buena noticia es que existen diversos recursos para aprender con exactitud el uso de los modal verbs y no expresarnos erróneamente. En Internet hay una buena cantidad de prácticas, apps, juegos multimedia, ejercicios (orales y escritos) y otros recursos, como estos canales de YouTube, para que después los podamos usar con naturalidad. 

Ahora es tu turno de compartirnos qué ejercicios hiciste para aprender mejor el uso de los modal verbs, recuerda que entre todos podemos apoyarnos para aprender más. También nos puedes decir cuáles se te facilitaron más o cuáles nunca has usado.

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